Принц кролик

Жил в древние времена один Король, у которого не было детей. Случалось, он говорил Королеве: «Ах, если бы у нас был сын!», а Королева отвечала: «Ах, был бы у нас сын…». В другой же раз он говорил: «Ах, если бы у нас была дочь!», а Королева вздыхала и отвечала: «Я бы и дочке была рада…» Но детей у них не было вовсе.
Годы шли, а в королевском Дворце дети так и не появились. В народе начались пересуды о том, кто же унаследует королевский трон. Одни думали, что королем станет Канцлер, а этого никому не хотелось, другие же полагали, что короля не будет вовсе, и все станут равны. Людям из низших слоев общества казалось, что это было бы неплохим решением, но те, кто занимал более высокое положение, чувствовали, что хотя с одной стороны это было бы и неплохо, с другой стороны получалось, что при неумелых советниках дела в государстве едва ли пойдут хорошо, и они продолжали надеяться, что наследный Принц родится во Дворце. Но Принц так и не родился.
Однажды, будучи на аудиенции у Короля, Канцлер посчитал, что настало время рассказать о том, что беспокоит подданных.
– Ваше Величество… – произнес он и остановился, прикидывая, как лучше изложить дело.
– Ну? – сказал Король.
– Позволяет ли Ваше Величество мне говорить откровенно?
– Пока что – да, – сказал Король.
Приободрившись, Канцлер решил выражаться ясно.
– В случае смерти Вашего Величества…, – он поперхнулся и начал сначала. – Если Ваше Величество когда-нибудь умрет, – сказал он, – чего в любом случае еще не произойдет много лет, если вообще произойдет, на что, как излишне упоминать, верные подданные Вашего Величества горячо надеются, то есть я имею в виду, что их надежда никогда не сбудется, но, предположив на минуту…
– Вы говорили, что хотите откровенно высказать Ваши мысли, – прервал Король. – Это они и есть?
– Да, Ваше Величество.
– Тогда я о них не слишком высокого мнения.
– Благодарю Вас, Ваше Величество.
– То, что Вы пытаетесь мне сказать, звучит так: «Кто будет следующим Королем?»
– Совершенно верно, Ваше Величество.
– Ах! – Король помолчал немного и произнес: – Я могу Вам сказать, кто уж точно им не будет.
Канцлер не стал настаивать на освещении вопроса с этой стороны, справедливо полагая, что при данных обстоятельствах ответ очевиден.
– А что Вы сами предлагаете?
– Что Ваше Величество выберет себе преемника, назначив знатным юношам страны испытание, которое Ваше Величество сочтет подходящим для этого случая.
Король потянул себя за бороду и нахмурился.
– Должно быть не одно, а много испытаний. Пусть в этом участвуют все, кто захочет, при условии, что им не больше двадцати лет и они хорошего происхождения. Проследите, чтобы так и было сделано.
Он нетерпеливо взмахнул рукой, и Канцлер с ловкостью, которая достигается многолетним опытом, быстро попятился и исчез из дворца.
А на следующее утро было объявлено, что все юноши благородного происхождения, не достигшие двадцати лет и претендующие на королевский трон, через неделю должны выступить на состязаниях, каковые Их Величество собирается провести; первым будет соревнование в беге. Люди обрадовались: в этой стране очень уважали бег, а всегда хорошо, если страной правит тот, на кого можно смотреть с почтением.
Волнение в назначенный день достигло предела. Участники соревнования должны были один раз обежать вокруг Дворца; вдоль всей беговой дорожки собрались большие толпы людей, а на финише в специально построенном павильоне сидели сами Король и Королева. Сюда и подводили, чтобы они предстали перед Их Королевскими Величествами, всех претендентов на престол. Это были девять юных дворян, стройных, красивых и (как казалось людям) умных, они и стали соперниками.
И еще там был один Кролик.
Канцлер впервые заметил Кролика, когда, выстраивая бегунов в шеренгу, прикалывал им на спины номера, чтобы люди могли их различать, и давал им советы, в которых, по его понятиям, они очень нуждались.
– Сейчас же уходи, – сказал он. – Эта дорожка только для участников соревнования.
И он слегка подтолкнул Кролика ногой.
– Я участник соревнования, – сказал Кролик. – И я не думаю, что обычно, – прибавил он с достоинством, – перед началом такого важного состязания одного из соревнующихся пинают на старте ногой. Может показаться, что у вас тут существую особые привилегии.
– Ты не можешь быть участником соревнования, – засмеялись юные дворяне.
– Почему же не могу? Прочтите правила.
Канцлер прочел правила и почувствовал, что его бросает в жар. Кролику, конечно, еще не исполнилось двадцати лет, у него была родословная, говорящая о его благородном происхождении, и…
– И, – сказал Кролик, – я осмеливаюсь претендовать на место королевского преемника. Все условия соблюдены. А теперь давайте приступим к соревнованиям.
Но сначала их представили Королю. Претенденты проходили один за другим… и наконец…
– Это, – сказал Канцлер, насколько сумел беззаботно, – это Кролик. Кролик, как того требует этикет, грациозно поклонился: сначала Королю, потом Королеве. А затем повернулся к Канцлеру.
– Что это такое?
Канцлер пожал плечами.
– Его заявка на участие в конкурсе не показалась недостаточно законной, – сказал он.
– Он имеет в виду, Ваше Величество, что со мной все в порядке, – объяснил Кролик.
Король неожиданно засмеялся.
– Продолжайте, – сказал он, – впоследствии мы можем устроить соревнования для претендентов на место Канцлера.
Состязание началось. Молодого лорда Кэломела, пришедшего к финишу вторым, восторженно встретили не только Их Величества, но и Кролик, который финишировал некоторое время назад, а сейчас праздно шатался по королевскому павильону.
– Очень высокий класс, Ваше Величество, – сказал Кролик, повернувшись к Королю, – по всем статьям он кажется самым многообещающим юношей.
– Самым, – сказал Король мрачно, – настолько многообещающим, что я предлагаю не беспокоить остальных участников соревнования. В следующем туре будете участвовать только вы двое.
– Пожалуйста, Ваше Величество, не надо больше состязаний в беге. Это будет несправедливо по отношению к Его Сиятельству Лорду.
– Вы будете не состязаться, а сражаться.
– Ах! Как сражаться?
– На мечах, – сказал Король.
– Я немного разучился пользоваться мечом, но я полагаю, через день или два…
– Это произойдет сейчас.
– Вы имеете в виду, Ваше Величество, сразу же, сразу же, как только Лорд Кэломел отдышится?
Король ничего не ответил, но повернулся к Канцлеру.
– Скажите уважаемому Лорду Кэломелу, что через полчаса я приглашаю его на борьбу с этим Кроликом.
– С уважаемым Лордом Кроликом, – пробормотал один из юношей, взглянув на Канцлера.
– Борьба с ним – борьба за мой трон.
– Не одолжите ли Вы мне меч, – спросил Кролик, – самый маленький. Я не хотел бы причинить ему вред.
Прошло полчаса, на ровной площадке в траве около павильона начался бой. Это было короткое, но захватывающее сражение. Кэломел, размахивая длинным мечом в сильной правой руке, бросился на Кролика, а Кролик, держа свой короткий меч в зубах, вертелся под ногами у Кэломэла, пока тот не упал. Увидев, что Лорд Кэломел поднимается с земли со сломанной правой рукой и тотчас храбро берет меч в левую, люди зааплодировали. Кролик тоже аплодировал, на минуту опустив свой меч. Затем он рванулся и снова запутался у Кэломела между ногами так, что Лорд опять рухнул на землю, на этот раз – с растяжением лодыжки. Рухнул и больше не вставал.
Кролик рысью подбежал к королевскому павильону и положил свой меч на колени Канцлеру.
– Премного благодарен, – сказал он. – Я победил?
Король нахмурился и дернул себя за бороду.
– Есть и другие испытания, – пробормотал он.
Но что они дадут? Было ясно, что Лорд Кэломел не в состоянии больше участвовать ни в каких спортивных состязаниях. А что если предложить соревнование на сообразительность?
– Помимо прочего, – вечером сказал Король Королеве, – ум – это тоже весьма ценное качество для правителя.
– Так ли это? – спросила Королева с подозрением.
– Я обнаружил, что так, – сказал Король слегка надменно.
– О! – сказала Королева.
– Была одна загадка, которую любил мой отец, ее не мог разгадать никто, кроме членов королевской семьи. Мы предложим ее в качестве последнего испытания.
– Что же это за загадка?
– Мне помнится, она звучала так… – Он минуту подумал, а затем продекламировал, отбивая таки рукой:

«Мой первый вас порадовать сумел,
хотя не черен он, да и не бел;
Второе с первым лучше не ровнять,
но днем оно всегда ложится спать;
А целое и скачет, и летает,
и море иногда переплывает.»

– И какой же ответ? – спросила Королева.
– Насколько я помню, – сказал Его Величество, – это либо «соня лесная», либо «малиновый куст».
– Но «соня лесная» – это же бессмысленно, – возразила Королева.
– «Малиновый куст» – бессмысленно тоже, – указал Король.
– Тогда как же они могут отгадать это?
– А они и не могут. Но моя идея состоит в том, что почтенному Лорду Кэломелу будет заранее по секрету сообщено, что ответить, поэтому он сможет выиграть состязание.
– Справедливо ли это? – спросила Королева с сомнением.
– Да, конечно, – сказал Король, – иначе я бы этого не предложил.
Итак, Канцлер официально объявил, что окончательным испытанием для Лорда Кэломела и Кролика станет разгадывание загадки, которое до сих пор не удавалось никому, кроме лиц королевской крови. Копии загадки будут посланы соперникам, и через неделю они должны придти и огласить свои ответы перед Их Величествами и всем двором. А Лорд Кэломел вместе с копией получил записку, где было сказано следующее: «Ответ: соня лесная. Письмо сожги. Доброжелатель.»
Назначенный день наступил. И Кэломел, и Кролик предстали перед Их Величествами. Они поклонились Их Величествам, и поскольку Кэломелу из-за растянутой лодыжки стоять было больно, им позволили сесть. Канцлер потребовал тишины, и Король обратился к присутствующим, объясняя условия состязания:
– Ответ на загадку, – произнес он, – находится в запечатанном конверте, который я сейчас передаю Канцлеру, чтобы он вскрыл его, как только претенденты на престол сообщат нам, до чего они додумались.
Люди, не зная, что еще в таком случае делать, слабо поаплодировали.
– Лорда Кэломела я спрошу первым, – продолжил Его Величество. Он посмотрел на Его Сиятельство Лорда, и Лорд слегка кивнул. А Кролик, заметив этот кивок, чему-то про себя улыбнулся.
– Лорд Кэломел, – сказал Король, – какой ответ на эту загадку Вы считаете лучшим?
Юный Лорд Кэломел старался выглядеть очень мудрым, поэтому он произнес следующее:
– Есть много возможных ответов на эту загадку, но лучшим ответом кажется мне «соня лесная».
– Пусть кто-нибудь запишет этот ответ, – сказал Король. И шеф-секретарь записал: «Лорд Кэломел – соня лесная».
– А Вы, – обратился Король к Кролику, – что скажете?
Кролик, который провел беспокойную неделю, изобретая ответы, один невероятнее другого, скромно опустил глаза.
– Ну! – поторопил Король.
– Ваше Величество, – с явной нерешительностью начал Кролик, – я питаю большое уважение к уму достойнейшего Лорда Кэломела, но я думаю, что в данном случае он ошибается. Ответ не «блоха водяная», как он предложил, а «соня лесная».
– Я и сказал «соня лесная»! – негодующе воскликнул Кэломел.
– А по-моему, он сказал «блоха водяная», – повторил Кролик всем на удивление.
– Он, конечно же, сказал «соня», – холодно заметил Король.
– А я считаю: «блоха», – стоял на своем Кролик.
– Лорд Кэломел – «соня лесная», – прочел шеф-секретарь.
– Теперь вы убедились, – вскричал Кэломел, что я сказал «соня лесная».
– Мои извенения, – сказал Кролик с поклоном, – тогда мы оба оказываемся правы, это, конечно, соня лесная».
Канцлер вскрыл запечатанный конверт и к удивлению почти всех присутствующих прочел: «соня лесная».
– Кажется, Ваше Величество, они действительно оба правы».
Король нахмурился. Он не мог понять, каким образом его так перехитрили.
– Могу ли я предложить, Ваше Величество, – продолжил Канцлер, – задать им сейчас несколько вопросов иного рода, ответить на которые надо через несколько минут в присутствии Вашего Величества. Скажем, несколько задач из высшей математики, эти знания могут пригодиться будущему королю.
– Какие вопросы? – немного нервничая спросил Король.
– Ну, вот, например, сколько будет семь ю шесть? – и, закрывшись рукой, Канцлер шепнул Королю: – Сорок два.
Ни один мускул не дрогнул на лице Короля, но он задумчиво посмотрел на Лорда Кэломела. А вдруг Его Сиятельство Лорд этого не знает?
– Ну, хорошо, – сказал он неохотно. – Какой ответ?
Многоуважаемый Лорд Кэломел думал пять минут, а затем сказал:
– Пятьдесят четыре.
– А Вы что скажете? – спросил Король Кролика.
Кролик терялся в раздумьях – что лучше сказать. Если он будет отвечать как Кэломел, он не проиграет в схватке, однако правильный ответ – сорок два. Но ведь Король, который никогда не ошибается даже в арифметике, может посчитать, что применительно к данному соревнованию, ответ «пятьдесят четыре» более подобает будущему правителю страны. Или все-таки безопаснее сказать «сорок два».
– Ваше Величество, – начал он, – существует несколько возможных ответов на эту сверхнеобычайную головоломку. На первый взгляд, очевидным кажется ответ «сорок два». Тут можно возразить, что в этом решении не достает оригинальности. Я давно считаю, что такая передовая страна, как наша, должна поражать мир новыми открытиями в науке. Давайте согласимся, что в будущем семь ю шесть будет пятьдесят четыре. Но если Ваше Величество предпочитает придерживаться старых правил счета, тогда Ваше Величество и Канцлер Вашего Величества получат ответ сорок два.
Сказав это, Кролик грациозно поклонился Их Королевским Величествам и своему оппоненту и снова сел.
Король почесал голову, недоумевая, как же выбраться из этой ситуации.
– Правильный ответ, – сказал он, – сейчас или в будущем – пятьдесят четыре».
– Запишите это, – шепнул Канцлер шеф-секретарю.
– Лорд Кэломел предложил это с первой попытки, Кролик – со второй. Следовательно, я провозглашаю Лорда Кэломела победителем.
– Позор! – сказал Кролик.
– Кто это произнес? – крикнул Король свирепо.
Кролик посмотрел через плечо, чтобы обнаружить нарушителя, но, кажется, безрезультатно.
– Однако, – продолжил Король, – чтобы люди не сомневались в том, что состязания проводились абсолютно справедливо, я назначаю еще одно испытание. Поскольку Королю часто приходится произносить поучительные речи перед своим народом, представляется весьма ценной способность стоять длительное время на двух ногах; поэтому следующее испытание будет…
Но в этот момент Лорд Кэломел закашлялся так громко, что Король остановился и прислушался.
– Совершенно верно, – сказал Король, – поэтому следующее испытание будет через месяц, когда нога Его Сиятельства заживет. Предстоящее состязание покажет, кто может дольше продержаться только на двух ногах.
Кролик побрел к своему лесному домику в глубокой задумчивости.
Жил в лесу один волшебник, владеющий многими секретами магии. Он (как говорили в окрестных селах) мог вытаскивать изо рта цветные ленты, готовить рождественский пудинг в шляпе, и доставать не менее десяти связанных вместе шелковых носовых платков из бумажного фунтика. И вот, под вечер, съев на ужин несколько листьев салата, Кролик навестил его.
– Можешь ли ты, – спросил он, – превратить Кролика в человека?
– Я могу, – сказал волшебник, подумав, – превратить пудинг с изюмом в кролика.
– Эта операция, если говорить откровенно, – заметил Кролик, – не принесет никакой пользы.
– Я могу что угодно превратить в Кролика, – добавил волшебник с возрастающим воодушевлением. – Вообще-то мне нравится это делать.
Тут у Кролика появилась одна идея.
– А человека ты можешь превратить в Кролика?
– Я сделал это однажды. По крайней мере, я уже превратил ребенка в крольчонка.
– И давно это было?
– Восемнадцать лет назад. Во Дворце Короля Никодимуса. Я показывал Королю и его сиятельной Королеве силу моих чар. Я попросил кого-нибудь из присутствующих одолжить мне ребенка, не подумав в тот момент, что… Мне передали маленького Принца. Я накрыл его красным шелковым платком и взмахнул руками. Потом я снял платок… Королева была очень расстроена. Я изо всех сил старался исправить сделанное, но ничего не получилось. Король и тут остался благороден. Он сказал, что я могу забрать кролика. Я носил его с собой несколько недель, но однажды он убежал от меня. О, Боже, Боже! – И он осторожно вытер глаза красным шелковым платком.
– Весьма интересно, – сказал Кролик. – Ну хорошо, тогда я хочу, чтобы ты сделал вот что.
И они перешли к деловому обсуждению.
Через месяц назначенное состязание в стоянии на двух ногах началось. Когда все было готово, Король поднялся, чтобы произнести слово перед открытием.
– Сейчас мы, – сообщил он, – проведем одно из самых интересных испытаний для претендентов на трон. На слово «Начали» они будут… – И тут он остановился.
– Как? Что это такое? – воскликнул он, надевая очки. – Где высокочтимый Лорд Кэломел? И что здесь делает второй кролик? Не было необходимости приводить сюда Вашего брата, – строго прибавил он, обращаясь к Кролику.
– Я Лорд Кэломел, – сказал второй кролик жалобно.
– Ох! – охнул Король.
– Начали! – объявил Канцлер: он был слегка глуховат.
Кролик, который целый месяц тренировался, поднялся на задние лапы и застыл в этом положении. Лорд Кэломел, который к этому не готовился, остался стоять на всех четырех. Затерянный в толпе волшебник неслышно засмеялся.
– Как долго мне стоять так? – поинтересовался Кролик.
– Это все очень затруднительно и огорчительно, – молвил Король.
– Могу ли я опуститься? – спросил Кролик.
– Нет сомнения, что Кролик выиграл, – сказал Канцлер.
– Который кролик? – вскричал Король в негодовании. – Они оба кролики.
– Тот, у кого за ушами белые пятна, – попытался подсказать Кролик. – Могу я опуститься?
Вдруг из зала раздался крик.
– Ваше Величество!
– Ну, что там еще?
Через толпу проталкивался волшебник.
– Ваше Величество, можно мне посмотреть, – попросил он дрожащим голосом. – Белые пятна за ушами? Боже! Боже! Позвольте мне!
Он схватил Кролика за уши и принялся так и этак крутить их.
– Ой! Ой! – закричал Кролик.
– Это он, Ваше Величество! Это он!
– Кто – он?
– Сын покойного Короля Никодимуса, чья страна теперь присоединена к Вашей. Принц Сильвио.
– Совершенно верно, – сказал Кролик, как ни в чем не бывало, – Неужели никто из вас меня не узнал?
– У Никодимуса был только один сын, – сказал Канцлер, – и он умер в младенчестве.
– Нет, не умер, – и волшебник объяснил, как было дело, рассказав ту печальную историю.
– Я все понимаю, – сказал Король, когда волшебник умолк, – но ведь это тут ни при чем. Соревнования должны проводиться с абсолютной беспристрастностью. Он повернулся к Канцлеру:
– Кто победил в последнем состязании?
– Принц Сильвио, – ответил Канцлер.
– В таком случае, мой дорогой принц Сильвио…
– Одну минуту, – взволнованно прервал его волшебник. – Я сейчас вспомнил слово. Я знаю, как надо сказать. Он набросил на Кролика красный шелковый платок и воскликнул: – Хей, Престо! – и платок стал подниматься, подниматься и подниматься…
Под ним стоял принц Сильвио!
Можно себе представить, какие раздались аплодисменты! Но Король и виду не показал, что случилось что-то необычное.
– В таком случае, мой дорогой Принц Сильвио, – продолжил он, – Вы, как победитель этих интереснейших состязаний, назначаетесь наследником нашего трона.
– Ваше Величество, – сказал Сильвио, – Вы так любезны! – И, повернувшись к волшебнику, попросил: – Позвольте мне одолжить у Вас на минуту платок, я не могу справиться с волнением.
На следующий день перед всем народом Кролик был торжественно объявлен наследником королевского трона. Когда церемония закончилась, он возвратил волшебнику платок.
– А теперь, – сказал Кролик, – Вы можете вернуть Лорду Кэломелу его настоящий вид.
Волшебник положил платок на голову Лорда Кэломела и произнес: «Хей! Престо!» Лорд Кэломел вытянулся в прежний рост и сказал: «Большое спасибо». Правда, проговорил он это несколько холодновато, как будто не испытывал искренней благодарности.
И с тех пор они жили долго и счастливо. Кролик женился на самой красивой Принцессе этого края. Когда у них родился сын, все радовались и веселились. Король устроил большой праздник: менестрели, акробаты, фокусники и прочие артисты присутствовали на нем в большом количестве ко всеобщему удовольствию. Но волшебника, несмотря на предложение Принцессы, среди них не было.
– Жаль, я слышала, он такой ловкий, – сказала Принцесса.
– Да, он знает много забавных трюков, – ответил Принц, – но некоторые из них не отличаются хорошим вкусом.
– Ну, значит, все прекрасно, мой дорогой, – согласилась Принцесса.